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价值重估还湜虚假繁荣WhatsApp二三

2019-01-31 08:44:10

2月23日,周日。上星期,Facebook(FB)以总代价190 亿美元(每名用户42.2 美元)收购WhatsApp;西班牙第二大银行BBVA 斥资1.17 亿美元(每名客户1170美元,破尽纪录),买下美国上银行Simple。霎时间,立足于流动科技的新生代服务供货商接二连三“中大奖”。

有论者指出,WhatsApp 掌控了谁在跟谁通讯的关系图,沿此路进,不难对全球人际组合与言论之间的相互影响了如指掌。结论是,投资者今后下注,得辨清那些公司能创造全新的价值观。

由于越来越多处于草创阶段的公司被巨企天价收购,投资者更有必要在新旧之间作对比,从中判断“中大奖”的创业公司是否物有所值,对企业和经济又有什么启示。

价值两大质疑

因适时就美国楼市泡沫示警而闻名的投资者、美国共和党前总统提名竞逐者保罗(Ron Paul)的经济顾问席夫(Peter Schiff,Euro Pacific Capital创办人),于FB收购WhatsApp 后撰文评论这宗“世纪交易”,对WhatsApp 的价值提出两大质疑:

一、WhatsApp 取代SMS(短信),打掉电讯公司一大营收来源,但自己却没有什么收入,单靠一元下载,不可能赚一旦WhatsApp 尝试提高收费,客户流失可以很快。

二、电讯公司目前以a la carte(随意点菜)形式提供文字通讯服务,收入极速被WhatsApp“打掉”。电讯商若不愿坐以待毙,会否考虑停止以a la carte 模式提供此项服务,改以捆绑手法销售话音、数据和文字通讯,把套餐收费定在足以收回失掉的文字通讯生意、客户感觉又好像该项服务“免费”的水平?如此一来,FB 要独霸这个市场,岂非连ATT、Verizon 等电讯巨无霸亦得收归旗下?

老毕认为,席夫的点质疑强而有力,但第二点却大有商榷余地。用户弃短信取WhatsApp,除了收费上的差异外,客户以电讯商的服务收发照片非但速度慢,还须额外缴费,价格加用户体验,令电讯公司无法跟WhatsApp竞争。有理由相信,即使电讯商如席夫所说,以捆绑形式把文字通讯包装成“免费”服务,电讯公司在这个市场“复活”的努力仍将无功而还。

黏合效应不足恃

值得WhatsApp担心的是,因朋辈间广泛使用而建立起来的黏合效应,会否在WhatsApp尝试征收足以让其营业额(去年2000 万美元)显着上升的费用后,随客户转用其它免费服务而烟消云散。《信报》2月21日提及,美国创投基金Y Combinator 的调查显示,多年轻人使用的实时通讯软件,Snapchat排名在WhatsApp之上,前者去年更拒绝了FB“提亲”,虽不能就此认定WhatsApp只属次选,但从FB 的洽购时序,不难反证两家公司在扎克伯格心目中的分量旗鼓相当。年轻人喜新厌旧加上用户增长立足于免费(或象征式收费),WhatsApp的客户基础是否足恃不无疑问。

老毕认为,还有一点必须提出:WhatsApp活跃用户虽多达4.5亿,但他们之中有多少人没有FB 账户?换句话说,FB通过这宗并购接收的庞大客户基础,有多少是能让FB进一步掌握世界通讯关系图,又或更充分地monetize(货币化)整体资源的“新客”?席夫毕竟一把年纪(现年51岁),跟新生代的人和事难免略显脱节。“直觉”告诉他,FB收购的若是美航或Dunkin' Donuts,190亿美元非但有找,剩下的20亿用来搞RD,岂不妙哉?那是以旧经济思维看新经济,席夫跟科世代下的“全新价值观”自然格格不入。

然而,家有一“老”如有一宝,席夫一类见惯市场、经济起伏的投资老手,总有一些智慧能“塞进”后辈口袋。一个非常有趣的例子是:以德州为基地的美国家电、家私零售连锁店Conn's,近年透过向消费者提供信贷,成功做大销售增长和盈利。

此一手法,跟上世纪九十年代末电讯器材商向科公司提供的“卖方融资”(vendor financing)相似,在经济火红、投资炽热期间,自然能令信贷供应方业绩亮丽。2011年初至去年底,Conn's股价三年内狂飙15 倍,就是拜这种表面风光所赐。该零售商上周派成绩表,客户拖欠极其严重,公司股价单日暴泻43%!

想想科爆煲后思科、朗讯、JDSUniphase等“大哥大”的处境,这种害人不浅的假繁荣,但愿不会在今天重演。

本文版权所有:香港信报财经

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